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2007年4月22日

開放原始碼格式的重要性

以前我曾經聽過一個真實的故事,一位台灣到英國唸書的留學生歸國之後,以中文版的 Word 寫英文信給英國的指導教授,英國的教授用英文版的 Word 開啟時,卻只看到亂碼!(當時的版本為 Office 95),事實上這樣的笑話反映出很嚴重的問題:五年後你還能開啟你今天做好的檔案嗎?

這二年,檔案格式成為歐盟各會員國政府和美國部份地方政府關注的焦點。因為他們發現,早期利用商業軟體所製作的文件檔案都屬於封閉式的獨家格式,在今天的電腦環境中常常無法被開啟,而經過轉換之後,格式還不一定對,對於資料間的對應關係往往無法判斷(這種情形最常發生在表格)。這是一個非常嚴重的問題,如果不儘速解決,對於國家的運作和安全有很不利的結果。

於是各國政府開始檢討如何解決問題,發現其中的一個重點就是,如果不是開放原始碼格式的檔案,根本無從檢查起內容,更遑論如何解決問題。在尋求解決方案的過程中,發現只有使用開放原始碼,日後即使發生問題,至少還能透過程式碼來解決,不致於像今天一樣的束手無策,於是歐盟規定政府間的文件流通,必須改採開放格式,以避免日後產生的問題,例如 OpenOffice.org (簡稱 OOo,為自由軟體聯盟所開發的辦公室應用套裝軟體)的 *.odt ( OpenDocument Text)、Adobe 的 *.pdf 等,至於微軟的 *.doc 則被排除在外。

這樣的決定,影響甚鉅,第一,歐盟各會員國要花大錢把過去的檔案加以轉換,不論是利用電腦或人工來做這件事。第二,改變電腦軟硬體的採購生態,這也就是微軟要拚命上訴原因。演變到後來,微軟還自己制定開放格式,但歐盟並沒有立即接受,因為裡面還是含有微軟的獨家技術,日後還是可能發生不可預知的問題,那還不等於被微軟扼住咽喉?

通過歐盟採用的格式,都是國際標準組織所制定的共通標準,當然這些標準都是開放原始碼,如此一來,日後即使沒有原來的製作軟體也能檢視原始內容,包括內容和格式設定的方法,對於還原文件的原始樣貌,就不會束手無策了。

這樣的做法,當然會讓微軟受不了啦!今天微軟的軟體之所以在某些國家如此昂貴(微軟的說法是全球統一價,沒有差別待遇,但是各國的國民所得有高有低啊!台灣人的收入和德國人可是差上一大截)就是因為這些國家幾乎全使用微軟的商用封閉檔案格式,除了採用它的產品之外,別無選擇。而歐盟的新決定將會影響微軟的獨霸地位,重塑商業版圖。

這些東西聽起來像跟一般使用者無關,但是就如開頭所說的,檔案打不開的時候該怎麼辦?萬一有一天政府跟你說,你的財產資料都沒有辦法開啟,無法證明你所擁有的存款、房地產時怎麼辦?假設這些文件檔案都是微軟的獨家封閉格式,你也只能倚靠微軟,看看它能不能幫你,那麼微軟說轉一個檔案要一萬美元,你除了接受還能怎樣?其他第三方的解決方案,不見得能幫你喔!

開放原始碼是一個值得思考的選擇。千萬別像那些對電腦一無所知的政客和政府一樣的毫無知覺。

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